קרא את האקסצנטרי ביותר של כוכבי הלכת. פלוטו, עם ירח הענק האניגמטי שלו, שרון, הוא בדיקות החלל הכוכבות היחידות שטרם בדקו מקרוב. מהנדסי ומדענים של נאס"א עובדים בימים אלה על פרויקט לביקור בלוויין הכי סנאי וגורם את סודותיו. עולם קר וקר, קר - זה הדבר היחיד שאנחנו יודעים על פלוטו עד כה. אחרת, הזר במערכת השמש הוא צפחה ריקה למדי. שום בדיקת חלל מעולם לא בחנה אותו מקרוב. כל המידע שיש לנו על פלוטו ועל ירח הענק שלו שרון, שהתגלה בשנת 1978, מגיע מתצפיות יבשתיות או, במקרה של טלסקופ החלל האבל, מדידות מסלול כדור הארץ - כלומר ממרחק של מעל לארבעה מיליארד קילומטרים.

פלוטו הוא גם מבחוץ מבחינת גודלו: הוא ללא ספק הקטן מבין כוכבי הלכת, קטן בהרבה מירחנו. מלבד האדמה, הוא אפילו לא יכסה את אירופה או את ארה"ב.

האם לפלוטו אווירה התברר לראשונה בשנת 1988. באותה תקופה הייתה הזדמנות נדירה עבור כדור הארץ לעבור ממש מול כוכב. במהלך ה"כיסוי "הכוכב לא התכהה בפתאומיות, אלא התכהה מיד לפני כן. מכאן ניתן להסיק שהכוכב מוקף באווירה דקה. זה מורכב מחנקן, פחמן חד חמצני ומתאן, כפי שהוכיחו מחקרים ספקטרליים מאוחר יותר. על פי שיקולים תיאורטיים, הוא עשוי להכיל גם כמה מולקולות המיוצרות פוטוכימית (חומצה הידרוצינית, ניטרילים, אתין ופחמימנים אחרים) וכן מימן אטומי.

נקודת השיא של מחקר פלוטו עד כה הייתה במרץ 1996, אז פרסמו אסטרונומים אמריקאים מפה של השטח. זה מבוסס על תצפיות שנעשו על ידי טלסקופ החלל האבל עם מצלמת האובייקט הקלוש של סוכנות החלל האירופית ESA. התמונות צולמו ביוני ויולי 1994, אז היה פלוטו רק 4.8 מיליארד ק"מ מכדור הארץ, במהלך יום פלוטו שנמשך 153 שעות כדור הארץ. כל פיקסל של התצלום מתאים לשטח של 160 קמ"ר. לאחר נהלי עיבוד תמונה ממושכים, נוצרה מפת פלוטו המציגה את הניגודים הגדולים ביותר-כהים של כל כוכבי הלכת במערכת השמש למעט כדור הארץ. תצוגה

ככל הנראה השאלה המרגשת ביותר נוגעת לגורם של פלוטו ולירחו הגדול במיוחד. התכונות הפיזיקליות, כמו גם המבנה הפנימי השונה וההרכב הכימי של פלוטו וכארון פוסלים כי שרון התנתק פעם מפלוטו, או ששני הגופים יחד יצאו מתוך ענן הגז והאבק של אורנבלס הפרוטוסולארן. ההשערה לפיה פלוטו היה ירח של נפטון שהודלף, שהוזכר לעיתים קרובות קודם לכן, הופרכה גם על ידי תגליתו של שרון. כי פלוטו פשוט כבש את ירחו, לא סביר גם מסיבות מכניות שמימיות.

ההנחה הכי מתקבלת על הדעת היא שפלוטו התנגש בעבר בגוף המונה מאות, אולי אפילו אלף קמ"ש. מההריסות, במסלול סביב פלוטו, יכול היה שרון להיווצר. עם זאת, זמן קצר לאחר גילוי הירח, הועלתה התנגדות חשובה כנגד השערת התנגשות זו: אם מקדימי פלוטו ושרון היו החפצים היחידים באזור מרוחק זה של מערכת השמש, התנגשות כזו לא תהיה סבירה ביותר.

=== רודיגר וואס

© science.de

מומלץ בחירת העורך