הטבעת הענקית מקיפה את שבתאי במטוס החורג ב -26 מעלות טובות מהמטוס המשווני של כדור הארץ. תמונה: NASA / JPL-Caltech / Keck
לפני מספר חודשים גילו חוקרים אמריקאים טבעת ענקית, שלא הייתה ידועה בעבר סביב מערכת שבתאי מול העדשה. לאחר הערכת דימוייו של טלסקופ חלל, ברור כי ירח שבתאי פיבי הוא מקור הטבעת הזו, שקודם לכן ממדים בלתי נתפסים: הוא יהיה גדול פי שניים מהירח המלא, לו היה נראה מכדור הארץ. אבל הוא רחוק מדי בשביל זה. בנוסף, טבעת האבק העצומה מסבירה תופעה אניגמטית: האווירה הצבעונית של איפטוס, ירח של שבתאי אחר. ככל הנראה, הצד האחד שלה מפוזר ללא הרף גשם אבק שמקורו בזירת טבעת פיבי, ולכן כהה יותר. הטבעות הפלנטאריות הידועות ביותר במערכת השמש הן קטנות יחסית לכוכב הלכת שהם מקיפים. מומחים מאמינים כי הגבול העליון של מערכות הטבעת אינו גדול בהרבה פי חמש עד עשרה מרדיוס הכוכב המתאים. מערכות הטבעות הגדולות הידועות מקיפות את צדק? מה שנקרא גוסאמר מצלצל? ושבתאי? הטבעת האלקטרונית החיצונית ביותר. שתי המערכות הולכות ומדליקות כלפי חוץ ונעלמות לאחר כחמישה עד עשרה רדיוסים פלנטריים. לוויינים מתנגשים מזינים כל העת את הטבעות באבק. ניתן לראות כמובן את אותה תופעה עם טבעת סטורן החדשה שהתגלתה: הירח פיבי הוא המקור כאן? חלקיקים קבועים משפיעים שוב ושוב על חומר שמתפשט על הטבעת. כך המבנה, שהוא דק אך ענקי בממדיו, נשמר בחיים. מערכת הטבעת מתמוססת רק לאחר 130 עד 200 רדיאלי שבתאי באוויר.

ככל הנראה, טבעת פיבי אינה סתם גדולה: בשונה מכל הטבעות הפלנטאריות הידועות עד כה, היא אינה מסתובבת סביב כוכב הלכת שלה במישור המשווני, אלא סביב השמש במישור האורביטלי של שבתאי. שתי המפלסים מצטלבים בזווית של 26 מעלות. החוקרים חושדים גם שהטבעת מסתובבת עם כיוון השעון כשמסתכלים עליהם מלמעלה? שלא כמו רוב הטבעות והירחים האחרים שמסתובבים נגד כיוון השעון.

טבעת פיבי ענקית אך דקה מאוד: "החלקיקים כל כך רחוקים זה מזה עד שאפילו לא היית מזהה את הטבעת ככזו אם היית עומד בתוכה", מסבירה סופרת המחקר אן Verbiscer. עם זאת, לפעמים חלקיקים גדולים בלבד של מיקרונים בודדים מספיקים כדי לפזר כל הזמן את הצד האחד של ירח שבתאי אחר, איפטוס. זה מסביר לבסוף את דפוס היין-יאנג של ירח זה, שאותו ידעו החוקרים מזה זמן: צד אחד בהיר, הצד השני כהה. כעת ברור שהצד הפונה אל פיבי חשוף ככל הנראה לגשם חלקיקים מאז מקורה של מערכת השמש. המדענים חישבו כי על איפטוס בינתיים הייתה מצטברת שכבה של אבק פיבי בעובי 20 סנטימטרים, ואולי נמדדת כמה מטרים.

אן Verbiscer (אוניברסיטת וירג'יניה בשרלוטסוויל) ואח ': טבע, פרסום מקוון מקוון, doi: 10.1038 / nature08515 ddp / science.de - פרסומת מרטינה ביסקולם

© science.de

מומלץ בחירת העורך