קרא בקול רם את תולדות האקזוטיקה. הטבע לוקח שבילים רבים להיווצרות כדור הארץ. אך לרוב גופי השמיים האלה יש תכונות מוזרות, ממהרים למוות או אינם כשירים לחיים דמויי אדמה. האם מערכת השמש שלנו היא החריג הגדול בחלל? כמעט שלושה תריסר כוכבי לכת התגלו על ידי כוכבים אחרים בשנים האחרונות. כמעט כולם ענקי גז שעולים לעתים קרובות על מסתו של צדק פעמים רבות. "יופיטר הלוהט" האלה, כמו שהאסטרונומים מכנים כדורי גז מנופחים, מציבים חידות רבות: איך הם נוצרו? מדוע הם לא נפלו לכוכביהם מזמן? והאם הם בכלל הכלל בטבע - ותכונותיה של מערכת השמש הם היוצאים מן הכלל בחלל? הבעיות מהותיות עוד יותר: היכן ואיך נוצרות ומתפתחות מערכות פלנטאריות? וכמה מהר ובאיזו תדירות זה קורה?

בשנים האחרונות גילו אסטרונומים מספר ענני גז ואבק שטוחים וסובבים סביב כוכבים צעירים. דיסקי ההשקעה הפרוט-פלנטריים הללו הם מקומות הלידה של כוכבי לכת. מחוסר יציבות דינמיות ובהשפעת כוחות אלקטרומגנטיים ומעל הכל כוח משיכה, חלק מהעניין בדיסק מתעבה לגושים. מה שנקרא פלנטסימלים אלה הגדלים מגודל מילימטר לקילומטר הם אבני הבניין של כוכבי הלכת.

כוכבים צעירים לוהטים פולטים זרם אלים של אלקטרונים מהירים, פרוטונים וגרעינים אטומיים, ואלמנטים קלים בדיסק הפרוט-פלנטרי מונעים במהירות החוצה על ידי רוח וחום כוכבי זה. לכן כוכבי הלכת הקטנים והצפופים מרקורי, ונוס, כדור הארץ ומאדים על פני השטח המוצק שלהם נוצרו באזורים הפנימיים של מערכת השמש שלנו, ואילו ענקיות הגז יופיטר, שבתאי, אורנוס ונפטון נמצאות החוצה יותר. כדי להכליל רעיון זה, הצדק הלוהט כנראה הגיח מכוכבים אחרים בהמשך ענן הלידה שלהם ונסחף פנימה לאורך זמן. אבל מדוע צדק הלוהט לא נמשך זמן רב לכוכבם - כמו עש אל האור? מה עצר אותה?

חישובי מודלים מראים שמשחקי ביליארד קוסמיים אמיתיים יכולים להעביר כוכבי לכת קרובים לכוכב הבית שלהם. אם נוצרו כמה ענקיות גז, האינטראקציה הכבידתית שלהם גורמת לעיתים קרובות לבלבול של כוכב לכת אחד מהמערכת ואחרים להכריח אותו למסלול צר יותר. צליפת שוט קוסמית תהיה גם הסבר מתקבל על הדעת למסלול האליפטי ביותר, עליו רבים מהפלנטות שזה עתה התגלו בחלל. תצוגה

אחרי הכל, כל הממצאים וההשערות הללו מאפשרים להסיק מסקנה אחת: מערכת השמש שלנו לא צריכה בשום אופן להיות הנורמה. אולי זה אפילו שבץ מזל קוסמי. אם כוכב לכת ענק נע במסלול אקסצנטרי ביותר או קרוב מאוד לכוכב שלו, אז מסלולים יציבים לכוכב לכת דמוי כדור הארץ במרחק ידידותי לחיים מאותו כוכב הם בלתי אפשריים. "הנתחים הגדולים יכולים לסחוף את כל כוכבי הלכת דמויי כדור הארץ ממערכת סולארית", אומרת מרסי. יש לכך השלכות: "קיומנו מבוסס על העובדה שגם יופיטר וגם כדור הארץ מתנהלים במסלולי יציבות וכמעט עגולים."

צורות חיים מחוץ לארץ, מעל לכל אינטליגנטיות, יכולות להיות כה נדירות יותר מכפי שאופטימיסטים מניחים. אך אנו עדיין לא יודעים מספיק על הארכיטקטורה של מערכות פלנטאריות אחרות. רק כוכבי הלכת הענק האקזוטיים ניתנים לגילוי אמין באמצעות אמצעי התצפית הנוכחיים שלנו. מכשירים רגישים יותר חייבים להראות אם מערכת השמש שלנו היא חריג קוסמי או ליתר דיוק הכלל בטבע. "כדור הארץ הוא עדיין העולם היחיד הידוע שחי חיים", אומר כריסטופר פ. צ'יבא מאוניברסיטת אריזונה בטוסון. "כשאנחנו בוחנים את התנאים הנחוצים לכוכבי לכת ידידותיים לחיים, אנו גם לומדים להעריך את ערך העולם שלנו טוב יותר."

=== רודיגר וואס

© science.de

מומלץ בחירת העורך